Lo zafferano è una spezia ricca di gusto e proprietà. La pianta da cui deriva, il cui nome botanico è Crocus Sativus, appartiene alla famiglia delle iridacee: si tratta di una piccola pianta erbacea originaria dei paesi asiatici, formata da un bulbo da cui si sviluppa, tra le foglie filiformi, un fiore violaceo con tre lunghi stimmi dal colore rosso-arancione. Sono proprio questi stimmi che, una volta raccolti ed essiccati, vengono usati come spezia. Ci vogliono circa 150 fiori per fare un grammo di prezioso zafferano.

La spezia è molto apprezzata in cucina per la sua versatilità: viene diffusamente impiegata sia in piatti salati che dolci, in ricette classiche e in ricette innovative, dagli chef stellati o per un semplice uso casalingo. La purissima spezia ben si presta alla creazione di piatti unici e speciali.

Ma le sue proprietà vanno al di là del solo impiego gastronomico: lo zafferano infatti è uno degli alimenti più ricchi in carotenoidi (crocetina, crocina, picrocrocina e safranale) che conferiscono il tipico colore giallo-oro alle pietanze, e vitamine A, B1, B2; in particolare il safranale è un composto organico che sembra possa influenzare positivamente l’attività celebrale. Lo zafferano inoltre pare essere un potente antiossidante, vale a dire che contrasta i radicali liberi responsabili dell’accelerazione dell’invecchiamento cellulare. Tra le proprietà di questa spezia c’è anche quella di favorire le funzioni digestive, stimolando l’apparato digerente e aumentando la secrezione di bile e di succhi gastrici: per questo è molto usata per la preparazione di liquori digestivi.

Nella storia lo zafferano è menzionato fin dai tempi più antichi e noto per i suoi svariati utilizzi. Anche il nome del fiore da cui deriva, Crocus Sativus, nasconde una romantica leggenda che ci viene riportata dalla mitologia greca: Crocus infatti era un bellissimo giovane mortale che si innamorò, corrisposto, della dolce ninfa Smilace. Smilace però era anche la prediletta del dio Ermes che, per gelosia, trasformò Crocus in un bulbo dal bellissimo fiore.

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